O novo uso para plataformas de petróleo abandonadas
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À medida que as plataformas offshore de petróleo e gás chegam ao fim de suas vidas úteis, os notáveis ​​ecossistemas sob as ondas ganham vida.

Vigas T de aço cinza da Plataforma Holly elevam-se a 235 pés (72 m) acima das águas do Oceano Pacífico, a apenas alguns quilômetros da costa de Santa Bárbara. Acima da água, esta plataforma de petróleo desativada é maçante e sem vida, mas a visão abaixo da superfície é muito diferente. Sob as ondas, peixes coloridos, caranguejos, estrelas do mar e mexilhões se reúnem nos enormes postes de aço, que se estendem por mais de 120 metros até o fundo do oceano.

Existem mais de 12.000 plataformas offshore de petróleo e gás em todo o mundo. À medida que drenam seus reservatórios de combustíveis fósseis abaixo do mar, eles eventualmente se tornam extintos quando produzem muito pouco combustível para a extração ser lucrativa para seus operadores.

A grande questão é o que fazer com essas estruturas enormes quando os combustíveis fósseis param de fluir. Com a redução da mudança climática aumentando a agenda internacional , e com alguns questionamentos se já ultrapassamos o pico do petróleo, acelerado pela pandemia do coronavírus , o número de plataformas extintas no oceano tende a aumentar. Removê-las da água é incrivelmente caro e trabalhoso . Permitir que enferrujem e caiam em mau estado é um risco ambiental que pode danificar seriamente os ecossistemas marinhos.

Para algumas espécies, plataformas offshore são viveiros ainda melhores do que recifes naturais. As torres altas são o local perfeito para a desova para pequenas larvas de peixes

A prática de transformar plataformas em recifes nos Estados Unidos remonta a quase 40 anos. Em 1984, o Congresso dos EUA assinou a Lei Nacional de Aumento da Pesca, que reconheceu os benefícios proporcionados pelos recifes artificiais e incentivou os estados a elaborarem planos para transformar plataformas extintas em recifes. Os cinco estados costeiros do Golfo do MéxicoAlabama, Flórida, Louisiana, Mississippi e Texas – todos têm programas de plataformas para recifes e converteram mais de 500 plataformas de petróleo e gás em recifes artificiais.

Quando as empresas param de perfurar nesses estados, descomissionam sua plataforma selando o poço de petróleo. Em seguida, elas podem escolher remover toda a plataforma ou convertê-la num recife removendo apenas a seção superior da estrutura.

O recife de uma plataforma é uma proposta atraente para empresas de petróleo e gás, pois é significativamente mais barato do que a remoção total e estima-se que a indústria economize milhões de dólares a cada ano. Os ativistas dizem que é uma situação ganha-ganha, já que as empresas gastam metade de suas economias com o descomissionamento no programa de recifes artificiais do estado. Esse dinheiro vai para a manutenção das plataformas, conservação marinha e educação. Devido às abundantes espécies marinhas que ali vivem, as plataformas no Golfo do México se tornaram pontos de acesso para mergulho, snorkel e pesca recreativa.

Os cientistas marinhos Emily Hazelwood e Amber Sparks têm a missão de replicar esse sucesso de conservação em outras partes do mundo. Eles fundaram a organização Blue Latitudes, com sede na Califórnia, em 2014 para aumentar a consciencialização sobre os benefícios das plataformas e persuadir as empresas de petróleo e governos a designá-las como recifes permanentes.

Em 2019, o gás representou 21% e o óleo 34% das emissões mundiais de CO2 provenientes de combustíveis, com uma proporção significativa vindo de plataformas offshore como essas

“Estamos tentando ajudar o público em geral a entender que a conservação nem sempre se trata apenas de salvar as baleias”, diz Sparks. “Existem outras maneiras de ver ideias complexas nos nossos oceanos, como reaproveitar estruturas feitas pelo homem como recifes artificiais.”

Hazelwood e Sparks fizeram recifes de plataformas da Tailândia até a África Ocidental, evitando que mais de uma dúzia de grandes ecossistemas marinhos sejam destruídos.

As plataformas offshore estão entre os habitats de peixes mais produtivos do mundo , de acordo com o biólogo marinho Milton Love, que passou 20 anos estudando as populações de peixes em torno das plataformas de petróleo e gás na Califórnia. Eles fornecem alimento para a fauna marinha, abrigo contra predadores e um local seguro de reprodução.

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Para algumas espécies, as plataformas são viveiros ainda melhores do que os recifes naturais, diz Love. As torres altas são o local perfeito para a desova para pequenas larvas de peixes. “Muitos deles estão apenas à deriva”, diz Love. “Eles querem se estabelecer.” As estruturas subaquáticas de 500 pés (150 m) de altura oferecem uma oportunidade exatamente para isso.

Um dos grandes beneficiários é o rockfish, cujos estoques foram fortemente esgotados devido à pesca excessiva ao longo da costa oeste dos Estados Unidos. Esses peixes são encontrados em abundância em torno das plataformas de petróleo. Por exemplo, as plataformas ajudaram a reviver o rockfish bocaccio, em perigo crítico . “Encontramos uma densidade muito alta de bocaccio jovem nas plataformas, cerca de 400.000 em seis plataformas. Não vimos isso nos recifes naturais”, diz Love, acrescentando que o número de bocaccio juvenil encontrado nas plataformas foi suficiente para impulsionar o população adulta da população da costa do Pacífico em cerca de 3%.

As abundantes populações de peixes encontradas nas plataformas californianas podem ser parcialmente atribuídas ao fato de as plataformas de petróleo servirem como áreas marinhas protegidas de fato , diz Love. Na Califórnia, a pesca em torno de plataformas de petróleo e gás é proibida.

Chris Lowe, um biólogo marinho da California State University que acompanha as populações de peixes no sul da Califórnia desde 2008, diz que há evidências claras de que os peixes são atraídos para as plataformas.

Para um estudo, Lowe conectou sensores a peixes que vivem em três plataformas de petróleo, antes de movê-los para um recife natural localizado a até 18 km (11 milhas) de distância e monitorar seus movimentos ao longo de dois anos. Um quarto dos peixes, em todas as espécies, retornou rapidamente à sua plataforma de petróleo , enquanto outros migraram de volta durante as temporadas de não reprodução. “Eles tinham uma probabilidade maior de voltar à plataforma original do que a qualquer outro lugar. Eles realmente gostam da plataforma original. Isso nos mostrou muito sobre como os peixes tratam a plataforma como um habitat”, diz Lowe.

Os californianos se opõem fortemente ao petróleo e gás offshore e muitos deles querem sua costa e uma visão livre dessas estruturas – Kristen Hislop

Uma razão para essa afinidade é que as plataformas oferecem uma propriedade raramente encontrada em águas abertas sem características: sua altura considerável. A plataforma atua como um pináculo e permite que os peixes se desloquem para águas mais profundas à medida que amadurecem, sem ter que deixar seu habitat, de acordo com Lowe. Normalmente, os peixes que vivem em recifes rasos deixam seu habitat quando estão totalmente crescidos e se aventuram em mar aberto. Os peixes encontrados nas plataformas de petróleo simplesmente têm que descer da plataforma, sem nunca se aventurar muito longe de seu refúgio.

Muitos cientistas estão pedindo que as plataformas californianas sejam preservadas como recifes artificiais, dados os abundantes ecossistemas que abrigam. O estado introduziu uma lei em 2010 permitindo que plataformas sejam convertidas em recifes, mas até o momento nenhuma plataforma foi recife. Isso pode mudar na próxima década; oito das 27 sondas do estado não estão mais operando e várias serão desativadas nos próximos anos.

O Sparks do Blue Latitudes afirma que é um desafio convencer os californianos, “as pessoas mais ecológicas que você vai conhecer”, dos méritos de manter as plataformas no oceano. A Califórnia é o estado dos EUA com as metas climáticas mais ambiciosas. Até 2030, o estado pretende reduzir as emissões em 40% em comparação com os níveis de 1990 e aprovou uma lei que determina que toda a eletricidade deve vir de fontes livres de carbono até 2045 .

“Os californianos se opõem fortemente ao petróleo e gás offshore e muitos deles querem sua costa e uma visão livre dessas estruturas”, disse Kristen Hislop, uma conservacionista marinha do Centro de Defesa Ambiental, um grupo de defesa baseado na região de Santa Bárbara, onde são 20 plataformas.

Não é difícil ver por que alguns estão relutantes. A extração e queima de combustíveis fósseis, incluindo petróleo e gás, são os principais motores das mudanças climáticas. No geral, em 2019, o gás representou 21% e o óleo 34% das emissões mundiais de CO2 provenientes de combustíveis , com uma proporção significativa vindo de plataformas offshore como essas e milhares de outras.

Mas as objeções não são apenas simbólicas. Há preocupações de que as economias de custo oferecidas às empresas de petróleo no programa rigs-to-reefs possam incentivá-las a se expandir, observa Hislop. Ela acrescenta que a pesquisa e as discussões sobre o que fazer com as plataformas depois de desativadas estão em andamento.

Mas a Blue Latitudes afirma que o objetivo das plataformas para recifes não é recompensar os poluidores e impulsionar a indústria do petróleo, mas proteger habitats marinhos valiosos, oferecendo uma alternativa para a remoção completa da plataforma.

Se as plataformas da Califórnia forem derrubadas, isso resultará na perda de 27 enormes ecossistemas marinhos. Algumas dessas plataformas são mais altas do que a Torre Eiffel – a plataforma Harmony no Canal de Santa Bárbara, por exemplo, atinge profundidades de 1198 pés (365 m). “As plataformas da Califórnia são algumas das maiores e mais profundas do mundo”, diz Hazelwood. “Você nem mesmo vê as vigas, elas estão incrustadas de vida marinha.”

Fonte: BBC/ By Isabelle Gerretsen

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